哈佛大学心理学教授:衰老是一个被灌输的概念

摘要: 身体的衰老并非是不可逆转的。

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我们身处一个崇拜青春而厌弃老年的社会。


是这样灌输的集体意识的观念,

让我们的意识先衰老,

身体随即配合我们。






“衰老是一个被灌输的概念。”


哈佛大学的心理学家朗格教授指出:

“老年人的虚弱、无助、多病,

常常是一种习得性无助,

  而不是必然的生理过程。”



关于衰老的很多思维定式是经不起推敲的。比如人老了,记忆一定会衰退吗?在岁月面前,我们真的无能为力吗?


将一个人的心理时钟倒拨20年,有可能吗?在这里,心理学将为我们发现这种“可能”。


返老还童的可能性


心理学家艾伦·朗格教授今年63岁,是哈佛大学心理学教授,第一位在哈佛大学心理学系获得教授席位的女性,以及哈佛医学院的老年医学部门成员之一。


她曾获古根汉艺术基金奖,美国心理学会公共心理学杰出贡献等多项大奖。


在一部即将开拍的好莱坞新片《倒时钟》中,詹妮弗·安妮斯顿将出演朗格教授,电影主线是她在1979年做的一个实验。


艾伦·朗格


一个匹兹堡的老修道院里,朗格教授和学生精心搭建了一个“时空胶囊”,这个地方被布置得与20年前一模一样。


他们邀请了16位老人,年龄都在七八十岁,8人一组,分为两组,让老人们在这里生活一个星期。


这一个星期里,两组老人都沉浸在1959年的环境里。他们听上世纪50年代的音乐,看50年代的电影和情景喜剧,读50年代的报纸和杂志,讨论卡斯特罗在古巴的军事行动,美国第一次发射人造卫星。


两组老人都被要求更加积极的生活,比如一起布置餐桌,收拾碗筷。没有人帮他们穿衣服,或者扶着走路。


唯一的区别是:


1. 实验组的老人:言行举止必须遵循现在时——他们必须努力让自己像是真实的生活在1959年;


2. 控制组的老人:用的是过去时——用怀旧的方式谈论和回忆1959年发生的事情。



实验结果是:两组老人的身体素质都有了明显改善。他们刚出现在朗格的办公室时,大都是家人陪同来的,老态龙钟,步履蹒跚。


一个星期后,他们的视力、听力、记忆力都有了明显的提高,血压降低了,平均体重增加了3磅,步态、体力和握力也都有了明显的改善。


不过,相比之下,实验组,即“生活在1959年”的老人进步更加惊人,他们的关节更加柔韧,手脚更加敏捷,在智力测试中得分更高,有几个老人甚至玩起了橄榄球。


局外人被请来看他们实验前后的照片与视频,他们几乎不敢相信自己的眼睛。


这么多年来,关于这个实验的思考和质疑从来没有停止过。事实上,直到今天,朗格教授仍然难以解释,那一个星期里,这些老人的大脑和身体之间到底发生了怎样的改变。



 唯一可以肯定的是:


这些老人在心理上相信

 自己年轻了20岁,

 于是身体做出了相应的配合。



为了维持时间感,那些“活在1959年”的老人必须付出更多的“专注力”,即更有意识的“活在当下”,因此他们的改善更明显。


虽然不至于“返老还童”,但这个实验至少证明了:哪怕是已经70

80岁的老人,身体的衰老并非是不可逆转的。



“衰老是一个被灌输的概念。”


她说,“老年人的虚弱、无助、多病,常常是一种习得性无助,而不是必然的生理过程。”关于衰老的很多思维定式是经不起推敲的。比如人老了,记忆一定会衰退吗?


脑神经科学的证据显示,一半以上的老年人,其大脑活跃程度与20多岁的年轻人并没有区别。


他们在短期记忆力、抽象推理能力以及信息处理速度等方面的能力都不应差于年轻人。


那么,到底是什么抑制了老人真实的潜能?


根据朗格教授的分析,这是因为:我们身处一个崇拜青春而厌弃老年的社会。是这样灌输的集体意识的观念,让我们的意识先衰老,身体随即配合我们。


年轻的时候,我们想当然地以为自己永远不会老。与此同时,我们固执而轻率地认定衰老和能力减弱有着必然的联系。


某天早上我们醒来,惊恐地发现自己已步入老年,这种思维定式往往极具杀伤力。


当我们发现自己记性越来越差时,最现成的解释似乎就是——我们老了,而很少再去寻找其他的可能性,比如也许是我们失去了记忆的动机和意图?


事实上,很多心理实验都证实,一个人衰老的速度与环境暗示很有关系。


与一个比自己年轻的人结婚,往往长寿;相反,与一个比自己年老的人结婚,往往短寿。


社会经常规定了,什么样的年龄应该穿什么样的衣服,否则就是为老不尊。因此一个经常穿制服的人往往不容易显老,因为制服没有老少之分,没有年龄暗示。


“如果我们不是将「变老」看成是一种时间的遗失,一条单向的下坡路,而是一个时间的过程,一种自然的变化,我们会发现年老的许多好处。”


很多心理实验都证实,

一个人衰老的速度与环境暗示很有关系。


在20多年前的一个养老院的实验中,她发现,当一个老年人对自己的生活有更多的控制权时,比如他能决定在哪里招待客人,玩什么娱乐节目,自己照顾房间里的植物——


他会比那些被全方位照顾的老人更加快乐,更爱社交,记性更好,而且活得更久。


有人问朗格教授,是否想过让自己回到30年前?她笑着说:


“如果你是一个懂得专注力的人,

年龄从来不是问题。


无论你20岁,

30岁,或者60岁,

你都是在体验当下,

你在自己的时间里加入生命的体验。

这是一种生活的艺术。”



可能心理学


朗格教授将自己的研究称为“可能性心理学”,不是描述普遍的真相,而是寻找可能性。


朗格教授热爱网球,年轻的时候,她摔断了脚踝,医生说她从此会瘸腿,再也不能打网球了。


但现在她双腿健康,并且仍然在打网球。


30多年“可能性心理学”的实践,使这位心理学家将身体和心灵的控制权牢牢掌握在自己手里,度过了一段非凡的岁月。


她觉得世上没有什么东西是她不敢尝试的。当别人告诉她“不”的时候,她一定会反问一句“为什么不?”


压力的产生并不来源于事情本身,

而是取决于我们对事物的看法。


什么是专注力?


“可能性心理学”的第一个假设是,我们不知道自己能做什么,或者能变成什么,一切皆有可能。


但人是习惯的动物。我们如此容易被僵硬的世界观、惯例、偏见或者刻板印象所麻痹,我们的很多行为往往是先入为主、不假思索,或者想当然的结果,而没有经过任何思考或者认知过程。


很多时候,我们以为自己知道,

其实,我们并不知道。


大部分的人日常生活中的许多行为都是“自动”状态下做出的。他们自动的跟随自己的惯性、社会的集体意识、集体价值观行动——几乎从不思考。


所以,我们需要时不时地停下脚步,思考一下我们正在做什么。以及,为什么要这么做:这是否真正是对我们生命有益的。


学会独立思考,辩证的看待问题:为什么会这样的反应?还有没有别的选择?这就是所谓的“专注力”。


在她的学术生涯中,这是一个核心概念。


用她自己的话来说,“专注力”其实是一种很简单的实践——留意新事物,积极寻找差异。无论是关于你自己的,还是关于周边环境的,无论这个新事物看上去很傻,或是很聪明。


只要它是新的,是不一样的,就会将你置于“当下”的状态,让你对人和环境重新敏感起来,向新的可能性敞开,形成新的视角。


当你开始这样做,那些我们多年来称之为“智慧”和“习惯”的东西也会变得可疑起来。


从这个角度而言,“专注力”是一种批判性的思维方式,它并不意味着否定,而是存疑和追问,从传统、权威、成见、惯例、约定俗成中,收复自己的头脑,对塞给自己的信条问一句:


“真的吗?”“为什么?”“万一呢?”


朗格教授认为传统医学的问题也在于此:


医学是一种不完美的科学,它能提供的只是概率,一种抽象的数学概念,但到了病人那里,却经常被作为唯一的正确答案接受下来。


事实上,任何一种疾病,一旦落到个人身上,每个人都有他的特殊性,没有一个人是概率,没有一个人是“大多数”。



“我并不反对传统医学。”她解答道,“我只是反对对医学测试和医生的无条件信任与依赖,以及由此而导致的无意识状态——我们太容易接受一种疾病的标签了,比如癌症、抑郁症等。”


“现代人应该对「不确定性」有更健康的尊重。”


她说,“「不确定性」才是现实世界的本质状态。现实从来不是静止的,从不同的角度观察,得出的是完全不同的结果。”


一旦我们看清

自己是如何自我束缚在

文化、范畴、语言和思维模式的陷阱里。


就会发现,

人生中我们可以控制的部分。


包括健康和快乐,

其实远远超过我们的想象。



当你能够将自己从这些不加甄别的“集体意识”、别人的观念、商家的观念、社会的观念中抽离出来,用自己全新的角度去思考、质疑以及探索一切时:你的生命才会收获属于你自己的精彩。


这也正是我们每个人,诞生成为一个完全不同的个体,来到世间体验生命的真正意义所在。



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